Tuesday, April 21, 2015

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Paris, October 17, 1961: 50 Years on From a Dark Day

A look back at the dark moment in Parisian history which left 200 Algerians dead.
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Fifty years ago, the Parisian police brutally suppressed a demonstration of 30,000 Algerian workers protesting against a discriminatory and racist curfew banning them from the capital’s streets at night. The march was peaceful, but by the end of the night over 200 Algerians were dead and 11,000 had been arrested and detained in horrific circumstances by French police units.

The date, barely known outside France, is undoubtedly one of the city’s darkest episodes, and survivors of the repression and relatives of those killed are still seeking the truth about what happened that night, and full recognition of the role the authorities played on October 17, 1961.

The FLN battle for independence

In 1961, France had been fighting for seven years to retain control of Algeria, as the National Liberation Front (FLN) battled for independence. From its beginnings in November 1954, the Algerian war grew steadily more brutal, with French authorities and FLN cadres using methods such as torture and collective punishment to secure the loyalty of the population. The violence had spread to mainland France by 1961, as the French Federation of the FLN organized attacks on policemen across the country.

Escalating violence between the French police forces and the FLN in France was key to the events of October 17, 1961. In 1958 Maurice Papon was appointed chief of police in Paris, returning from a stint as governor of the embattled Algerian province of Constantine. In his tenure in Algeria Papon instigated controversial methods to deal with the insurgency, including a series of shady detention centres for suspected militants and the forcible resettlement of civilians to cut the FLN off from its support base.

Papon's aggressive tactics

On his arrival in Paris, Papon decided that an aggressive stance was necessary to defeat the FLN’s units on the mainland, and set about trying to crack their Parisian networks.

At the time over 150,000 Algerians were living in and around Paris. Most had come from impoverished rural areas like Kabylia and the Aures, and were seeking work to support their families at home. The FLN took advantage of this situation, levying a tax on immigrants’ earnings and using this to fund its insurrection in Algeria.

Faced with continuing FLN attacks, Papon announced a curfew on Algerians in Paris on October 5, confining them to their homes between 8.30pm and 5.30am. Anyone contravening the curfew would be forcibly deported and, unofficially, was also likely to receive a beating from the officers who arrested them.

In protest at such openly discriminatory new measures, the French Federation of the FLN organised a demonstration for the evening of October 17 on the Grands Boulevards. It was stressed that the demonstration would be peaceful and that disorder would not be tolerated and FLN activists kept watch over the demonstration to ensure the good behaviour of the protesters.

Papon instantly mobilized the police around Paris. Many of the officers present on the night of 17 October 1961 were themselves veterans of the Algerian war, and were bitterly opposed to independence. Many more were looking for revenge for previous attacks on their colleagues.

Murder and detention

At Opéra, policemen opened fire and charged the demonstrators, killing several instantly. Over the following hours and days, around 11,000 Algerians were arrested and herded into improvised detention centres. Others were arbitrarily murdered on the streets by enraged policemen, thrown into the Seine, shot, strangled or beaten to death.

For days, the internees were held by Papon’s police in temporary detention centres across the city. There, they were deprived of food, water and medical care and were subject to random beatings by the police. Those who had been detained in the Palais des Sports were only moved out because a Ray Charles concert was scheduled for the next day at the venue.

In the wake of the protests, the bodies of over 200 Algerian protesters were found in forests around the capital and pulled from the Seine. Most of the corpses showed the signs of a violent death. Papon claimed they were the victims of rival factions in the Algerian community and flatly denied any police involvement.

Official amnesia

The media’s coverage was initially muted; at the time, the press was subject to rigorous censorship over the Algerian war, and editors erred on the side of caution. The Parisian police prefecture issued a statement claiming that demonstrators had fired shots at the police, that the police had returned fire, killing two and injuring several others. Some papers simply reprinted Papon’s version of events, and this account of the night remained the version accepted by most public for years.

Later, left-wing newspapers such as Libération and Humanité questioned this version of events. Pictures taken by the photojournalist Elie Kagan emerged, showing what had taken place. However, no judicial inquiry was launched into what took place, and October 17, 1961, was shrouded in an official amnesia as the government refused to release official documents connected to the incident for decades.

But the October 1961 massacre surged back into the public eye in 1991 when historian Jean-Luc Einaudi published his book The Battle of Paris, in which he gave a blow-by-blow account of the night. Einaudi laid the blame squarely on Papon, who he claimed had directly encouraged the police to kill protesters. He pointed to the funeral of a policeman killed by the FLN on 2 October 1961 where Papon had declared; “For every hit taken, we’ll give them ten back!” Many officers took this as carte blanche to deal with Algerian immigrants as they saw fit.

Papon, convicted in 1998 for his role in the deportation of French Jews to Auschwitz during World War Two, took Einaudi to court for defamation in 1999 after the historian wrote an editorial for Le Monde entitled; “On the 17th October 1961, a massacre took place in Paris committed by the police forces acting on the orders of Maurice Papon”. Papon’s case was unsuccessful, although no further action was brought against the former chief of police over his role in the repression of the protest in October 1961.

The fight for recognition

In the 1970s and 1980s, groups were formed demanding full recognition of the extent of the state’s crimes on October 17, 1961. In 1998, a judicial inquiry reviewed a number of police documents and conceded that some Algerians had been killed in cold blood by the French police, although the inquiry concluded no more than 48 could have died at the hands of the police.

In spite of repeated calls from these groups, the French government has never fully recognised what happened in 1961, and the event has left a legacy of alienation and anger amongst the country’s Arab immigrant communities. The violence meted out by police is etched into the communities’ memories.

Ten years ago, Bertrand Delanoe, then mayor of Paris, recognised that peaceful demonstrators had been killed by the police and decided to dedicate a plaque to the victims of the “nuit noire” at the Pont St Michel, where Algerians were thrown into the Seine. However, members of the political right refused to attend the ceremony and police unions picketed the dedication on October 17, 2001. They felt that it would be insulting to commemorate the lives of the Algerians who died and not policemen assassinated by the FLN. Human rights groups were also dissatisfied, saying Delanoe had not gone far enough in his recognition.

On the fiftieth anniversary of what Einaudi laconically referred to as the “battle of Paris” activists are still demanding recognition of the state’s crimes. To mark the fiftieth anniversary of the events, several new documentaries and short films will be screened on television and cinema screens across France; productions like “We drown Algerians here” and “October in Paris” will undoubtedly bring the issue back to public attention, but so far the Champs-Elysées has given no indication that there will be further action on investigating what happened on fifty years ago on Paris.

Until the events are properly investigated, and the French state fully recognizes the role of Maurice Papon’s police forces in the massacre, their legacy will continue to poison Franco-Algerian relations and breed mistrust and contempt amongst France’s North African community in years to come.

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Tom: I wrote about this topic on my blog today too. I find it incredible that 50 years later we still do not know exactly what happened on this day, but I think it's also important to avoid hyperbole. You state certain things in this article as being facts, but that still seems like a dangerous thing to do. You say that at the end of the night, over 200 Algerians were dead, but this figure has always been disputed and the true number will probably never be known.We can say that 200 Algerians died or went missing in the period surrounding this event, but the responsibility is probably shared between the police (on or off duty) and the FLN.I would certainly not deny that a 'massacre' took place on this date, and that the French state has blood on its hands, but advancing specific events and numbers as facts does not really help the debate. However, until such time as an official - and independant - investigation is launched, these numbers are the only information that is put into the public domain, which is why I don't understand the silence of the French state.

 @adam un article de mon blog http//www.reflexions zahir faresover-blog.org/Le 17 octobre 1961 des algériens manifestent pacifiquement à Paris sur les grands boulevards pour protester contre le couvre feu qui était imposé, par le préfet Papon, à la communauté algérienne au mépris des lois républicaines. Au cours de ces manifestations une répression brutale s’est abattue sur les manifestants aux mains nues. La Seine a charrié des corps de victimes ; Jusqu’à ce jour le nombre de tués varie autour d’un chiffre minimum de 300. Des camps ont été ouverts en France pour regrouper et renvoyer dans « leurs douars d’origine » les manifestants et en général tout algérien pris lors d’un contrôle d’identité. Le « palais des sports » de triste mémoire, fut l’un des camp principal que le préfet Papon a utilisé, naturellement, un certain temps : puis la besogne terminée le « Palais des sports » fut cyniquement ré ouvert pour un concert de Ray Charles. Quelques temps plus tard une manifestation organisée par des organisations démocratiques françaises fut réprimée brutalement et fit six morts au métro Charonne  Un article paru dans le bulletin d’information de la section universitaire des étudiants algériens en France,  [1]regroupe tous ces éléments. Le style de cet article, le ton employé, le moment où il a été écrit, exprime cette irritation retenue, des étudiants devant les divisions de la gauche face à ces brutalités. L’histoire  a montré que l’espoir que ce texte met dans la jeunesse s’est révélé être juste [2]« Qu’avons-nous vu depuis 7 ans …. ? une France anesthésiée par la propagande gouvernementale, indifférente au véritable génocide perpétré par les troupes coloniales au-delà de la méditerranée, ou bien quand elle se trouvait confrontée sur son propre territoire avec le combat du peuple algérien, laissant apparaître ouvertement un racisme latent et qui s’exprimait déjà à travers les petites vexations quotidiennes infligées aux algériens … Mais tout ce renfort de mensonges et de tromperies n’aurait peu être pas pu prendre s’il n’avait trouvé un terrain favorable, si les français n’avaient accepté, paresse d’esprit ou indifférence ces monstrueux soporifiques : « Laissez-nous tranquilles avec vos histoires d’indépendance. Les Français ont d’autres chats à fouetter. La guerre d’Algérie. C’est très lointain. Le bruit des canons, comme disait « un grand » stratège de la conquête coloniale, n’atteint pas cette berge de la méditerranée… Larzac, Vadenay, Saint-Maurice- l’Ardoise Vincennes ? Dachau, Mathaussen, Buchenwald, voici du moins des noms plus faciles à retenir, des noms de camps, pas des noms de villes ou de villages. Larzac, Vadenay, St-Maurice – l’Ardoise, Vincennes ! Les miradors et les barbelés, c’est peut être du cinéma, peut-être aussi du music-hall. Au palais des sports à Paris, Ray Charles, remplace les algériens. On y va en masse et cela vous remue les tripes. Les algériens, ça ne vaut pas le déplacement. Mais que la guerre émigre en métropole, qu’elle vienne secouer ce train‑train si tranquille, si exaltant, et les, Français sont mécontents. Nous l'avons vu à maintes reprises. Nous l’avons vu le 17 Octobre 1961. ... Les Français n’ont pas goûté les remous. Ils se sont réveillés ... pour prêter main‑forte aux flics. La profonde tendance raciste qui ressurgissait parfois sous des formes banales et passagères ‑ on dit les "bicots"et on ne loue pas une chambre à un Algérien, à l'usine on ne s'inquiète pas de la disparition d'un de nos frères, on assiste en badaud à une rafle; au bureau de poste, on trouve tout à fait normal de nous tutoyer- ­émergeait sans retenue :"Il y en a un là Monsieur l'Agent....il y en a un caché dans l'immeuble, Monsieur 1"Agent", … Nous savons que les frontières atteignent le grand sommeil du peuple français. Mais nous savons aussi que des Français refusent de se bercer. Car ceux‑là sont conscients. Ils n'ignorent pas que les forces qui gouvernent leur peuple leur préparent un réveil sinistre. Ils ont compris que le moteur de ces forces était la guerre d'Algérie. L'appareil répressif dirigé contre les Algériens se tournerait bien contre eux. Dès lors, ils ont choisi leur camp et le réveil des démocrates s'est manifesté. Quelques‑uns ont décidé d'aider les Algériens dans leur lutte libératrice, oeuvrant en même temps pour leur liberté. Ceux‑là ont pris un « engagement politique", et c'est la minorité. Les autres ont choisi,, au non de valeurs purement humaines, un « engagement moral » en menant une campagne contre la guerre et toutes les horreurs qu'elle véhicule. … Nous ne nions pas que, surtout depuis ces dernières années, les démocrates français aient fait entendre leur voix. Si le plus grand nombre a opté pour une forme de protestations dont la poursuite de la guerre montre la relative efficacité nous considérons ceci comme un acte positif. Au nom de la dignité humaine et de la liberté, des Français ont manifesté leur hostilité à la guerre d'Algérie et leur sympathie pour le peuple algérien. La jeunesse française à la pointe du mouvement s'est affirmée plus lucide et plus réaliste que ses aînés. Elle ne veut plus cautionner une guerre qui l'intéresse au premier chef parce qu'elle en constitue les troupes. La jeunesse française en tête des démocrates, manifeste courageusement sa volonté de paix … ... Devant le réveil des démocrates, dès que les voix de la "trahison métropolitaine" se sont élevées, le fascisme que la guerre nourrissait et propageait, tel un rat les puces de la peste, un fascisme enrichi par les leçons de l'histoire et de l'expérience algérienne, entreprenait de circonvenir les forces de la braderie impériale. Tout se tient : la guerre d'Algérie explique le 13 mai, qui explique le réveil des démocrates qui explique encore les plastiquages. Le problème, c'est que cette confrontation fasciste ne fait de victime que d'un seul côté. Au verbalisme des partisans de la paix, le fascisme répond par la force.... D'un côté, les fascistes plastiquent, assassinant impunément les partisans de la paix; de l'autre, ceux‑ci multiplient les communiqués de presse, les motions indignées, parfois les déclarations "bonnet blanc et blanc bonnet" dans1lesquelles ils condamnent "toutes les violences d'où qu'elles viennent". Les partisans de la paix manifestent aussi. Mais ce sont rarement les mêmes. Tous désirent la paix, mais pas tous ensemble, pas au même moment quand il s'agit de crier dans la rue. Au total, les fascistes sont au jeu de quilles, les démocrates au jeu de l'oie: chacun joue sa partie comme il l'entend". Ce texte donne une analyse, sur le vif, des principes qui guident la position des démocrates français. Le terme de "démocrates » est assez bien choisi car il montre bien les clivages qui se sont opérés dans tous les partis politiques et dans l’opinion française en général face à la guerre d'Algérie. D'autre part, la position du mouvement étudiant tient compte de ce fait et appelle tous ceux qui veulent la paix quelque soient leurs positions politiques ou philosophiques, par ailleurs à s’unir sur ce point précis et à développer leur action. Pour qui a vécu cette période les problèmes soulevés par l'unité d’action" uniquement contre la guerre d'Algérie sont parfaitement illustrés par le texte cité: "Tous désirent la paix, mais pas  tous ensemble, et pas au même moment. »  Les oppositions idéologiques, politiques ou tactiques entre ces divers mouvements n'ont pas per­mis de voir se dessiner à partir d'eux‑mêmes un regroupement des forces qui militent pour la paix en Algérie. Aussi c’est, ….de la jeunesse estudiantine française que partiront les mouvements qui tenteront de dépasser le cadre même des partis pour un regroupement général en faveur de la paix. [1] Bulletin d’information – novembre 1961[2] Voir mon mémoire de science politique soutenu à Paris « les thèmes les idées politiques et l’action du syndicalisme étudiant algérien » 1965 Président du jury André Philip